Affaire Theranos : Elizabeth Holmes condamnée à plus de 11 ans de prison pour fraude

Publié le 19 nov. 2022 à 7:46Mis à jour le 19 nov. 2022 à 8:42

Cent trente-cinq mois, soit plus de onze ans en prison, et trois ans sous surveillance. Le verdict est tombé vendredi à San José (Californie) pour Elizabeth Holmes, star déchue de la Silicon Valley. Le 4 janvier, l’entrepreneuse avait été jugée coupable de fraude envers ses investisseurs par un jury.

Sa start-up, Theranos, avait réussi à lever 945 millions de dollars, avec la révolutionner le secteur de la santé en réalisant plusieurs centaines de tests sanguins à partir d’une seule goutte de sang. Mais l’entrepreneuse mentait sur cette technologie, qui n’a jamais fonctionné correctement. Elle est devenue le symbole de l’hubris triomphant dans la Silicon Valley, où les fondateurs n’ont pas peur d’embellir la réalité pour attirer les investisseurs.

La fondatrice est censée se présenter en prison le 27 avril 2023. Elle a quatorze jours pour faire appel de la phrase et il est très probable, selon les médias américains, qu’elle décide de le faire. Ses avocats ont tenté de lui éviter la détention en payant une caution, jusqu’à ce qu’elle soit jugée en appel.

Une perte de 121,1 millions de dollars

Elizabeth Holmes risquait jusqu’à vingt ans de prison. Ses avocats plaidaient pour une détention à domicile d’une peine de travail d’intérêt général, ou une peine de prison de dix-huit mois maximum, tandis que les procureurs demandaient une peine de quinze ans de prison, trois ans sous surveillance et une pénalité financière de 800 millions de dollars. L’entrepreneuse de trente-huit ans est enceinte de son deuxième enfant.

Le juge, Edward Davila, a révélé qu’au moins dix investisseurs dans Theranos avaient été victimes d’une fraude, en incluant Rupert Murdoch et Richard Kovacevic, ancien PDG de Wells Fargo. Les deux investisseurs n’ont pourtant pas témoigné pendant le procès. Il a évalué le montant total qu’ils avaient perdu à cause de cette fraude à 121,1 millions de dollars.

« Dissuader de futures escroqueries »

Les procureurs ont prouvé qu’une longue peine était nécessaire pour « dissuader de futures escroqueries par des start-up » et « restaurer la confiance que les investisseurs doivent avoir quand ils financent l’innovation », selon des documents déposés avant la condamnation.

« C’est une erreur logique de suggérer que les start-up ont échoué, que Theranos était une start-up et que Theranos a donc échoué car c’était une start-up », a avancé le procureur vendredi. « Ce n’est pas vrai. » Il a aussi souligné que la supercherie s’est étalée sur plusieurs années. « Jour après jour, semaine après semaine, Elizabeth Holmes a choisi de tromper ses investisseurs. Son entreprise manquait d’argent, parce que sa technologie ne marchait pas. »

L’une des victimes d’Elizabeth Holmes s’est également présentée vendredi. Il s’agit d’Alex Shultz, dont le père, George Shultz, a investi dans la start-up, tandis que son fils, Tyler Shultz, a travaillé pour Theranos avant de devenir l’un des principaux lanceurs d’alerte qui ont révélé la supercherie. La fondatrice « un employé un détective privé pour suivre mon fils », a rappelé ce dernier. « Mon fils dormait avec un couteau, parce qu’il avait peur d’être tué. »

« Une personne décente et réfléchie »

L’avocat de la fondatrice, de son côté, avait rassemblé plus de 100 lettres décrivant Elizabeth Holmes comme une personne « décente, réfléchie, pleine de compassion ». L’entrepreneuse ne s’est pas servie de l’argent des investisseurs à des fins d’enrichissement personnel, mais pour tenter de construire son entreprise, at-il insisté.

La dernière personne qui a pris la parole avant le juge est Elizabeth Holmes elle-même. L’ex-PDG de Theranos s’est excusé, en larmes, auprès de ses investisseurs et des patients. « Je suis dévastée par mes échecs. J’ai ressenti une douleur terrible en voyant ce que ces personnes ont souffert par ma faute », a déclaré la fondatrice, en promettant de changer sa vie à l’avenir.

« Intoxiquée par la célébrité »

En quelques remarques, avant de prononcer la phrase, le juge, Edward Davila, a résumé toute l’ambiguïté de l’affaire. « Ce cas est troublant à bien des anticipées », at-il déclaré. « C’est triste parce que Mme Holmes est brillante. » Il a proposé que c’était l’hubris, ou bien l’« intoxication par la célébrité », qui avait pu la conduire à ces fins. Mais ses échanges de messages avec Sunny Balwani ont démontré, selon lui, que la dirigeante avait bien pour intention de tromper les investisseurs.

Pendant son procès, l’ex-PDG de Theranos avait cherché à rejeter la faute sur son partenaire et amant, Sunny Balwani. Âgé de dix-neuf ans de plus qu’Elizabeth Holmes, il occupait les fonctions de président et de directeur des opérations chez Theranos. Il a été condamné, en juillet, pour fraude envers les investisseurs et les patients. Elizabeth Holmes l’a accusée d’avoir cherché à la contrôler pendant leur relation, ainsi que d’abus sexuels.

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